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Cameroun : Liberté d’expression : Pen International appelle à la libération du journaliste Paul Chouta

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L’organisme de défense de la liberté d’expression basé en Angleterre estime que le gouvernement camerounais utilise la disposition de la loi pénale sur la diffamation pour réprimer les voix dissidentes au Cameroun. Ci-dessous, le communiqué de Pen International :

4 novembre 2019 – Les autorités camerounaises doivent libérer le journaliste Paul Chouta immédiatement et sans condition et abandonner les poursuites à son encontre, a déclaré aujourd’hui PEN International. Chouta, reporter pour le site d’information Cameroon Web, et également responsable d’une page d’information populaire sur Facebook appelée Le TGV de l’Info, a été arrêté le 28 mai 2019 à Yaoundé, la capitale du Cameroun, sur la base d’un plainte en diffamation déposée par un écrivain franco-camerounais. La plainte aurait été centrée sur une vidéo que Chouta avait publiée à propos de l’écrivain sur sa page de réseau social, montrant celle-ci en conflit avec un homme. Le 31 mai 2019, Chouta se vit refuser la libération sous caution et fut ensuite formellement inculpé de diffamation criminelle et de fausses nouvelles.

” Paul Chouta est en détention depuis cinq mois en vertu de lois qui restreignent sévèrement et indûment la liberté d’expression”, a déclaré Salil Tripathi, président du comité des écrivains en prison de PEN International. « PEN a longtemps soutenu que, lorsque des questions de réputation sont en jeu, les auteurs de la plainte doivent utiliser des moyens civils, et non des lois pénales, pour demander réparation. Nous pensons donc que Chouta devrait être immédiatement libéré et autorisé à poursuivre ses reportages, même si c’est essentiel. »

Selon le Comité pour la protection des journalistes (CPJ), Chouta aurait reçu des menaces anonymes avant son arrestation et aurait été agressé devant son domicile en février 2019 par des agents présumés du gouvernement. Chouta est un critique du gouvernement, notamment pour ses interviews en vidéo et ses reportages en direct. Il a rapporté sur des sujets sensibles tels que l’arrestation d’un ancien fonctionnaire du gouvernement et des allégations d’abus contre la police. Son arrestation s’inscrit également dans un contexte plus large de répression des voix critiques (voir ci-dessous). Chouta étudie également le journalisme à l’ISTIC (Institut supérieur de traduction, d’interprétation et de communication).

Le procès de Chouta a été soumis à de nombreux reports et complications. Lors de l’audience du 10 septembre, les avocats de Chouta ont été informés qu’une demande de jonction de l’affaire de Chouta avec une autre affaire avait été présentée à la Cour. La demande de jonction concerne une autre personne qui avait également été accusée de diffamation et de fausses nouvelles par l’écrivain franco-camerounais. Les avocats de Chouta se sont opposés à la réunion. toutefois, le juge a décidé de joindre les deux affaires et a ajourné l’audience au 8 octobre 2019. Lors de la dernière audience du 8 octobre, Paul Chouta n’était pas présent dans la salle d’audience et son équipe juridique a appris que les avocats du deuxième accusé avaient interjeté appel de la décision de joindre les dossiers. Son dossier est actuellement devant la cour d’appel pour examen. La raison de l’appel n’est pas claire.

Paul Chouta

PEN International s’oppose à l’utilisation de lois sur la diffamation pénale et les fausses informations pour restreindre la dissidence et appelle les autorités camerounaises à abolir rapidement leurs lois sur les fausses informations et la diffamation et à mettre en place des garanties suffisantes pour protéger le droit à la réputation par le droit civil, notamment en empêchant d’amendes excessives ou de dommages-intérêts.
Information additionnelle:

Le Cameroun est en pleine tourmente politique depuis 2016, lorsque des manifestations ont éclaté dans les régions du sud-ouest et du nord-ouest du pays, en réponse aux griefs de la population anglophone et à des appels en faveur de réformes. Les autorités ont réagi en réprimant lourdement les manifestations pacifiques. Depuis lors, la crise dans les régions anglophones s’est aggravée , des groupes séparatistes ont pris les armes et la violence a pris de l’ampleur. des attaques contre des civils perpétrées à la fois par les forces gouvernementales et les séparatistes ont été signalées. Un demi-million de personnes ont été déplacées par le conflit. Les journalistes ont été pris au beau milieu d’un reportage sur la crise dans les régions anglophones.  Les employés de presse subissent fréquemment des attaques, des détentions arbitraires et des poursuites, y compris par des tribunaux militaires ou spéciaux, et sont confrontés à un environnement de reportage généralement hostile.

Les possibilités de dissidence ont également été restreintes au cours des dernières années dans le reste du pays et la répression des critiques a été renforcée, notamment à la suite des élections présidentielles d’octobre 2018. Chouta fait partie d’une poignée de journalistes en détention au Cameroun. D’autres écrivains et artistes au Cameroun ont également été pris pour cible pour leur expression pacifique.

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